Gli scienziati sono riusciti a creare per la prima volta un reattore termonucleare efficace

È facile dimenticare che il sole caldo e pacifico è in realtà una pentola bollente di idrogeno e altri elementi inclini alla fusione. L'energia del Sole rende possibile la vita sulla Terra. Sebbene gli scienziati abbiano cercato a lungo di padroneggiare la tecnologia della fusione nucleare, gli esseri umani usano ancora fonti di energia molto meno efficienti. Ma sembra che la situazione potrebbe cambiare presto. I ricercatori del National Laser Thermonuclear Reaction Complex (NIF) degli Stati Uniti sono riusciti a far sì che il reattore a fusione produca più energia di quanta ne consumi.

Il nuovo reattore NIF utilizza una schiera di 192 potenti cannoni laser puntati su un piccolo contenitore. Al suo interno sono posti granuli di isotopi super raffreddati di idrogeno allo stato solido. I raggi laser che colpiscono le pareti del contenitore generano raggi X che colpiscono il campione. Questo processo rimuove gli atomi di idrogeno dai granuli, riscaldandoli simultaneamente a milioni di gradi. Come risultato dell'evaporazione di una piccola quantità di massa, viene rilasciata molta energia. Un processo simile avviene sul Sole.

Tutte le precedenti reazioni di fusione nucleare effettuate sulla Terra richiedevano più energia di quella che hanno finito per produrre. La loro inefficienza consisteva in un consumo significativo di risorse da parte di laser e altre fonti di accensione, che non era nemmeno coperto dall'energia riproducibile. Ora gli scienziati hanno raggiunto la pietra miliare in cui la reazione di fusione può diventare autosufficiente. In ogni caso, fino a quando la fonte di carburante non si esaurisce.