L'acqua in movimento con la luce può risolvere le fuoriuscite di petrolio

Acqua e liquidi oleosi non si mescolano, ma con le moderne tecnologie di produzione del petrolio, spesso la schiuma a cellule fini e barbaramente sporca è formata da sostanze diverse. Non esiste un modo efficace ed economico per separarli e purificare l'acqua dalle impurità. Tuttavia, il Massachusetts Institute of Technology ha avuto un certo successo usando la protezione solare.

La crema è composta da prodotti petroliferi raffinati, quindi funzionerà come campione di prova. Contiene biossido di titanio, un elemento attivo che reagisce in modo aggressivo alla luce. Al buio, questa sostanza respinge l'acqua e, quando illuminata con la luce ultravioletta, inizia ad attrarre e diventa bagnabile. Un fenomeno chiamato fotoreattività: gli scienziati hanno avuto l'idea di poter puntare per evidenziare il liquido per modificarne le proprietà. E forma le goccioline dove ne hanno bisogno.

E poi tutto è semplice: diamo al computer una torcia ultravioletta e la facciamo brillare sulla schiuma olio-acqua secondo uno speciale algoritmo fino a quando tutta l'acqua si raccoglie in gocce e si separa dall'olio. Non è il processo più efficiente considerando le dimensioni delle fuoriuscite di petrolio in decine di chilometri quadrati. Quindi gli scienziati hanno aggiunto coloranti organici e pellicole polimeriche per rendere il biossido di titanio sensibile anche alla luce visibile. Ora la pozzanghera fangosa si separa in olio e acqua appena sotto il sole.

Soprattutto, gli scienziati non sono soddisfatti delle prospettive di ripulire i siti di produzione di petrolio, ma del ritrovato controllo sui composti fotoreattivi. La tecnologia consente di modificare il coefficiente di bagnabilità di una sostanza sotto un fascio di luce e di spostare le goccioline con grande precisione e velocità. E questa, nientemeno, una sensazione. Immaginate un liquido autopulente che smetta di essere "bagnato" a comando e quindi non aderisca più alle particelle di sporco?

Purtroppo, un futuro meraviglioso è ancora lontano, finora c'è solo un concetto per la progettazione di tali sistemi e alcuni esperimenti di laboratorio di successo. Tuttavia, gli scienziati sono fiduciosi che non appena saranno disponibili nuovi coloranti poco costosi, saranno in grado di sviluppare una formulazione "umido / non umido" per l'uso applicato.