Come le api trovano la via più breve per tornare a casa

Le api possono volare abbastanza lontano dal loro alveare in cerca dei fiori di cui hanno bisogno, per poi ritrovare inequivocabilmente la via del ritorno, nonostante la fitta vegetazione e l'oscurità.

Le api e molti altri insetti usano quello che viene chiamato flusso ottico per navigare nel terreno, determinarne la velocità e la portata. Nella percezione degli insetti, tutto ciò che li circonda si muove, mentre loro stessi rimangono immobili in questo momento.

Un gruppo di scienziati dell'Università di Lund (Svezia) nel corso della ricerca ha determinato quali neuroni nel cervello dell'ape sono coinvolti nella misurazione della velocità e della distanza percorsa, nonché quali neuroni sono responsabili dell'orientamento nello spazio.

In laboratorio, i ricercatori hanno posizionato elettrodi in singole cellule nervose nel cervello delle api e, utilizzando impulsi, hanno simulato un volo alla ricerca di cibo nella foresta pluviale. I dati della ricerca sono stati quindi utilizzati per compilare un modello matematico del cervello delle api.

I risultati degli esperimenti hanno stupito gli scienziati. Come si è scoperto, avendo un cervello delle dimensioni di un chicco di riso, dove i neuroni sono 100 mila volte meno che negli umani, le api navigano accuratamente nel terreno e trovano la loro strada verso il loro alveare e volano lì per la rotta più breve. Allo stesso tempo, una persona con il suo cervello sviluppato in modo univoco utilizza sempre più il GPS nella stessa situazione.

Le api, come molti altri esseri viventi, inclusi gli esseri umani, hanno la capacità di confrontare e analizzare il quadro generale del paesaggio circostante quando sono fuori casa, al fine di trovare la via più breve per tornare indietro. Ciò può accadere anche senza utilizzare dettagli evidenti del terreno: alcune persone hanno anche un senso dell'orientamento a livello intuitivo.

Il modello risultante del comportamento delle api è stato utilizzato per creare il sistema di navigazione del robot. I calcoli si sono rivelati corretti: con il suo aiuto, è tornato al punto di partenza lungo il percorso più breve.