I ratti crestati possono uccidere con il veleno che mettono sulla loro pelliccia

Da qualche parte nella vastità della Tanzania o dell'Uganda, un membro di una tribù pigmeo andò a caccia per sfamare la sua famiglia. Per uccidere l'animale, non si affida alla potenza del suo piccolo arco, ma a un potente veleno con cui lubrifica le punte delle frecce. Il cacciatore ha fatto veleno dalla linfa della pianta abissina acokanthera (Acokanthera schimperi), ma ciò che sorprende è che un topo crestato africano vive accanto a lui, che usa anche questa pianta per scopi simili. Solo il topo non vuole uccidere, ma difendersi.

Dalla loro scoperta nel 1867, i ratti crestati sono stati considerati velenosi. Ricercatori e cacciatori hanno ripetutamente osservato come iene, giovani leoni e cani sono morti per avvelenamento dopo aver afferrato i topi con la bocca. È diventato subito chiaro che il veleno si trova su alcuni peli nella pelliccia del topo, per così dire, ricoperti da un'armatura di pelo velenoso. Ma l'origine di questo veleno era sconosciuta e nessuno era interessato: si credeva che il corpo del topo lo producesse naturalmente.

Il cambiamento è avvenuto nel 2011, quando qualcuno ha notato che un topo stava masticando la corteccia di un acokantera mentre leccava le strisce sulla sua pelliccia allo stesso tempo. Scienziati del Kenya hanno catturato 25 ratti e hanno registrato più di 1000 ore di osservazioni video di loro, a seguito delle quali hanno scoperto che i roditori sono deliberatamente impegnati nell'ottenere saliva velenosa. Un'autopsia ha mostrato che questi animali hanno un insolito stomaco a quattro camere con una microflora così potente che le tossine si dissolvono in esso senza alcun danno. E la saliva velenosa ottenuta dalla masticazione viene utilizzata dai ratti come rivestimento protettivo contro i grandi predatori.

Il veleno utilizzato dai ratti crestati è costituito dai composti cardenolidi, che sono mortali per tutti i mammiferi, anche in micro dosi. C'è un bizzarro "hack di vita" evolutivo, i ratti hanno imparato a creare e utilizzare un veleno che idealmente uccide i predatori, poiché entra immediatamente sulla mucosa della bocca quando viene a contatto con la pelliccia del roditore. Morso o afferrato - immediatamente avvelenato - è morto rapidamente. Per ratti piccoli di 25-36 cm di lunghezza, con facce buffe, senza artigli e zanne, questo è un ottimo e inaspettato rimedio. Ma come hanno fatto i ratti a imparare a estrarre il veleno dalle piante e ad usarlo in modo così efficace?

Capelli di ratto trapuntati