Per migliaia di anni, gli indiani del Nord America non hanno fumato affatto tabacco.

Si ritiene che il fumo nel continente nordamericano abbia avuto origine 5.000 anni fa e nel tempo è diventato un attributo essenziale di tutte le attività sociali e religiose delle popolazioni indigene. Tuttavia, è stato il tabacco per questi scopi che ha iniziato ad essere utilizzato non più tardi di 500 anni fa. I ricercatori dell'Università di Washington (USA) hanno cercato di rispondere alla domanda su cosa fumassero gli indiani in tempi più antichi.

Lo studio è stato condotto secondo una nuova metodologia, dove l'oggetto di interesse non sono solo le tracce di composti chimici (marker, come la nicotina o la caffeina), ma vari metaboliti. Questi sono prodotti intermedi della lavorazione vegetale, anche se mangiati o bruciati in un tubo. Rispetto alle singole tracce di una sostanza, ogni metabolita è un intero album di marcatori diversi, il che aumenta in modo significativo l'accuratezza dell'identificazione del trovato.

È stato lo studio dei metaboliti nella fuliggine di antichi tubi, la cui età è di almeno 1400 anni, che ha portato gli scienziati a una pianta specifica: il sommacco nudo, lat. Rhus glábra. Il candidato è quasi perfetto, se non altro perché è quasi l'unica pianta che cresce naturalmente in tutti i 48 stati continentali degli Stati Uniti. Non importava se la tribù era ricca o povera, commerciava con i vicini o viveva in isolamento, tutti avevano accesso a una fonte di materie prime per le miscele da fumo.

Sumac nudo è considerato una pianta curativa, contiene molti tannini, viene aggiunto al tè e il fumo viene utilizzato per l'inalazione. L'uso di una pianta essiccata come alternativa al tabacco è abbastanza logico, così come il fatto che con l'avvento del tabacco stesso, gli indiani preferivano ancora aggiungervi sommacco prontamente disponibile. Tracce di tali miscele si trovano nelle pipe da fumo di epoca successiva.